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Effets de l'eau douce sur l'eau de mer




Alors que l'eau de mer est riche en sel, l'eau douce contient beaucoup moins de sels dissous et est moins dense. Lorsque l’eau salée et l’eau douce sont mélangées, l’effet est de diluer l’eau de mer ou de réduire la concentration en sel. Cet effet n’est que local, l’océan contient trop de sel dans sa concentration globale pour pouvoir être modifié de manière significative par les afflux d’eau douce. Aux endroits où l’eau salée et l’eau douce se rencontrent, un certain nombre de résultats différents peuvent se produire.

Estuaires

Un estuaire est un endroit où une rivière ou un ruisseau se jette dans l'océan, rejetant de l'eau douce directement dans la mer. Le processus de mélange est rarement parfait et dans certains schémas de stratification, des estuaires se développent, où l’eau salée et l’eau douce restent largement séparées. Dans ces types d'estuaires, l'eau salée et l'eau douce forment de nouvelles couches. L'eau douce se jette dans la mer en se mélangeant progressivement avec de l'eau salée.

Types d'estuaires

Il existe quatre principaux types d'estuaires: embouchure de rivière inondée, fjord, barrage intégré et tectonique. Les embouchures des rivières inondées sont des endroits où le niveau de la mer s'est élevé et a inondé une ancienne embouchure. Les fjords sont des canaux profonds en forme de U formés par les glaciers. Une île barrière construite en déposant des sédiments en haute mer forme un estuaire de barres intégrées. Les estuaires tectoniques sont formés par le mouvement des plaques le long des failles de la croûte terrestre, qui créent parfois un bassin qui est ensuite rempli d'eau de mer.

Stratification

Le type d'estuaire, la densité de l'eau et le débit aident à déterminer la fraîcheur et le mélange de l'eau de mer. Si le courant de la rivière domine le mouvement des marées, les eaux estuariennes peuvent devenir très stratifiées, l'eau douce a une densité inférieure à celle de l'eau salée, de sorte qu'elle coulera dans les eaux de la mer au fond. Les fjords ont souvent ce type de stratification. Les fjords escarpés avec des cadres peuvent en réalité développer une couche froide, stagnante et pauvre en éléments nutritifs, juste au-dessus du fond de l'estuaire.

D'autres estuaires avec une rivière rapide de grand débit et d'amplitude de marée basse ou modérée peuvent créer un coin salin, où un coin d'eau de mer est formé par le courant d'eau douce. Le mélange d'eau salée et d'eau douce se produit le long de la frontière entre les deux, mais les eaux de ces estuaires sont mal mélangées. L'eau de mer perdue au sommet de la cale est remplacée par une eau de fond permettant aux sédiments et aux nutriments de pénétrer dans l'estuaire.

Estuaires bien mélangés

Si le débit de la rivière est lent et que l'amplitude de la marée est modérée à forte, un estuaire bien mélangé peut se former. Ici, la turbulence des marées mélange de l’eau douce et de l’eau salée sur la majeure partie de l’estuaire, et le gradient de concentration en sel augmente de façon constante, de la rivière à l’océan. Les estuaires partiellement mélangés se situent à mi-chemin entre le sel de cale et les estuaires bien mélangés à l'eau de mer s'écoulant à l'intérieur des terres en dessous de la surface d'eau douce, mais avec un mélange bien meilleur que celui se produisant dans un estuaire saline La baie de Chesapeake, un estuaire à l'embouchure d'une rivière inondée, en est un exemple particulièrement frappant.

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